¿Qué son las células madre o stem cells?





Las células pluripotentes, troncales o stem cells, se definen con dos características esenciales:
  • Son células no especializadas, indiferenciadas, con capacidad para renovarse de forma indefinida en sucesivas divisiones celulares.
  • Bajo determinadas condiciones fisiológicas o experimentales, son capaces de diferenciarse (especializarse) en distintos tipos celulares, convitiéndose en específicas de un tejido y órganos.
Cuando una célula troncal se divide, cada una de las células hijas mantiene el potencial de multiplicarse de forma indefinida, y de dar lugar a multiples tipos celulares, es decir, mantienen el potencial de permanecer como una célula pluripotente, o especializarse, dando lugar a células diferenciadas (célula muscular, nerviosa, ósea...).

En muchos tejidos sirven como fuente para mantener y renovar la población celular diferenciada, por ejemplo, en la médula ósea, donde las células madre se dividen de forma regular para reemplazar las células que desaparecen. En otros órganos, como el páncreas o el corazón, las células troncales sólo se dividen bajo determinadas condiciones.

Las células madre adultas son aquellas células no diferenciadas localizadas en un órgano o tejido concreto, que pueden diferenciarse para dar lugar a una población celular determinada, no a un amplio espectro de células diferenciadas. Estas células fueron descritas por primera vez en los años 50, cuando se descubrieron en la médula ósea.

El método para la obtención de las células madre embrionarias (células madre obtenidas de un embrión) fue desarrollado en 1981, con células de ratón (mESC, mouse embryonic stem cells).

Hasta 1998 no se logró obtener células de este tipo derivadas de embriones humanos, denominadas entonces, células madre embrionarias humanas (hESC, human embryonic stem cells). Los embriones utilizados para estos estudios fueron donados ya que habían sido creados para reproducción in vitro, pero no utilizados posteriormente.

En 2006, se dio otro gran paso en la investigación de las células madre, se identificaron las condiciones necesarias para "reprogramar" genéticamente células adultas, convirtiéndolas en pluripotentes, similares a las células madre (stem cell-like). Es un nuevo tipo celular denominados células madre pluripotentes inducidas (iPS, induced pluripotent stem cells).